Ngành xây dựng chịu trách nhiệm cho 75% lượng tiêu thụ tài nguyên thiên nhiên của trái đất. Đá, cát, sắt và nhiều nguồn tài nguyên hạn hữu khác được khai thác với số lượng lớn để cung cấp cho thị trường. Ngoài ra, việc tu sửa các công trình cũng tạo ra một lượng lớn chất thải. Ví dụ, ở Brazil, chất thải xây dựng có thể chiếm từ 50% đến 70% tổng khối lượng chất thải rắn đô thị . Những chất thải này thường kết thúc tại các bãi chôn lấp và bãi rác thay vì được xử lý đúng cách, áp đảo các hệ thống vệ sinh thành phố và tạo ra các bãi rác không chính thức.

Một ngôi nhà làm từ vật liệu xây dựng tái chế

Tuy nhiên, nếu chất thải này có thể tái sử dụng thì sẽ là tiềm năng lớn. Các vật liệu tái chế để tạo thành các thành phần xây dựng mới, duy trì chất lượng thường tương đương với các vật liệu truyền thống.

Tái chế là quá trình tái sử dụng các vật liệu không thể sử dụng nữa để đưa chúng trở lại chu trình sản xuất. Quá trình này làm giảm việc tiêu thụ nguyên liệu thô, giảm tổng khối lượng chất thải ra môi trường và có thể tạo ra việc làm cho hàng ngàn người. Để bắt đầu quá trình, một hệ thống tách và thu thập rác thải là điều cần thiết. Mặc dù phân loại khác nhau ở mỗi quốc gia, hai loại chính thường tồn tại. Đầu tiên bao gồm bê tông, gốm sứ, đá và vữa, đại diện cho hầu hết chất thải xây dựng. Loại còn lại là gỗ, kim loại, thủy tinh, nhựa, thạch cao, và nhiều hơn nữa. Dưới đây là các vật liệu phổ biến nhất để tái chế và những công dụng của chúng:

Thép

Thép có thể biến đổi vô tận thành các vật liệu mới mà không hề giảm chất lượng

Thép là vật liệu tái chế dễ dàng nhất. Nó có thể được tạo ra từ sự kết hợp giữa quặng sắt và than đá, được nung nóng trong lò cao, hoặc bằng cách tái chế phế liệu trong lò điện.

 Việc tái chế thép đã có từ thời La Mã cổ đại, khi đó những người lính thu thập các dụng cụ chiến tranh để lại trong các chiến hào để sản xuất vũ khí mới.

Trên thực tế, thép có thể biến đổi vô tận thành các vật liệu mới mà không hề giảm chất lượng. Khi được tái chế, mức tiêu thụ điện giảm 80%, gây ra tác động môi trường thấp hơn và loại bỏ hoàn toàn việc khai thác nguyên liệu thô.

Thép cây cho bê tông cốt thép, dây điện, đinh và một số biên dạng kim loại thường được làm từ kim loại phế liệu.

Bê tông

Việc tái chế bê tông sẽ giảm chất thải xây dựng và giảm chi phí xây dựng. Trong tái chế bê tông cứng, một máy nghiền đặc biệt được sử dụng và tạo ra cái gọi là tổng hợp tái chế luân hồi. 

Gần đây, bê tông tái chế chỉ được sử dụng như một lớp nền phụ. Tuy nhiên, các chuyên gia đã thử nghiệm cho ra kết quả, bê tông tái chế có thể xây dựng được khung xây dựng khi sử dụng các công nghệ phù hợp. Quan trọng hơn, cốt liệu tái chế cũng nhẹ hơn từ 10-15%/1m2 so với bê tông nguyên chất, đòi hỏi trọng lượng ít hơn do đó ít chi phí vật liệu, vận chuyển và tổng chi phí dự án cũng sẽ giảm hơn nhiều.

Gỗ

Sử dụng gỗ khai hoang đã trở nên phổ biến trong ngành xây dựng. Gỗ cứng có thể tồn tại hàng trăm năm, nếu được giữ đúng cách. Chúng có thể được sử dụng trong các bộ phận kết cấu lớn hoặc làm thanh để sản xuất các đồ tạo tác khác như thùng, pallet hoặc các mục đích khác nhau. 

Gỗ cũng hoàn toàn có thể tái chế

Tuy nhiên gỗ mềm, rẻ hơn nên có thể được tái chế khá dễ, đặc biệt là nguyên liệu thô cho ngành công nghiệp bảng điều khiển. Việc sử dụng gỗ tái chế phổ biến nhất hiện nay là sản xuất các tấm gỗ dán công nghiệp MDF.

Thạch cao

Tái chế thạch cao trong xây dựng thì có thể, nhưng nếu xử lý không đúng cách, nó có thể phát ra hydro sunfua dễ cháy và độc hại, làm ô nhiễm đất và mạch nước ngầm. 

Tuy nhiên, nếu được xử lý phù hợp, thạch cao tái chế vẫn giữ được các đặc tính vật lý và cơ học như thạch cao thông thường với chi phí thấp hơn nhiều.

Thủy tinh

Mặc dù chai và hộp thủy tinh có khả năng tái chế cao, nhưng việc tái chế kính cửa sổ đối mặt với các biến chứng nguy hiểm. Do thành phần hóa học và nhiệt độ nóng chảy khác nhau, kính không thể được tái chế nếu như khác loại. 

Tuy nhiên, kính cửa sổ có thể được nấu chảy và tái sản xuất thành sợi thủy tinh, để được sản xuất bê tông polyme hay nhựa polyme, thậm chí dùng để làm sơn phản quang. Kính vỡ cũng có thể được kết hợp với bê tông để tạo ra đá granite lát sàn.

Ngoài những vật liệu trên thì kẽm, nhôm, bao bì, vải cũng có thể tái sử dụng và tái chế. Tất nhiên, cũng có những chất như amiăng, sơn latex, dung môi hóa học, chất kết dính và sơn có chứa chì cần được xử lý cẩn thận để giảm tác động đến môi trường.

Mọi vật liệu trong xây dựng đều có thể tái chế

Với những lo ngại ngày càng tăng về việc biến môi trường và xây dựng bền vững thì vòng đời của vật liệu vô cùng quan trọng. Ngoài việc giảm cơ hội bán phá giá tại một số vùng địa phương thì sử dụng vật liệu tái chế trong xây dựng cũng sẽ giúp giảm áp lực cho các bãi chôn lấp, có thể dẫn đến chi phí thấp hơn cho cả môi trường và người tiêu dùng. Ngoài ra, nó làm giảm nhu cầu về tài nguyên thiên nhiên mới, giảm chi phí sản xuất và vận chuyển.

Mộc My